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Armazenamento de resíduos de minas, impactos, riscos e gerenciamento de riscos

09.01.2019

Dr. Stephen Edwards, UCL Hazard Centre, Departamento de Ciências da Terra, University College London, Reino Unido

A demanda global por minerais deixa um legado de resíduos que devem ser cuidadosamente armazenados e gerenciados. Os resíduos mais desafiadores são os rejeitos de minas, que são misturas volumosas de rochas finamente moídas e fluidos de processamento mineral. Em todo o mundo, incluindo muitas partes da América do Sul, rejeitos apresentam um risco devido aos seus modos de armazenamento, conteúdo de fluidos, formas mineralógicas e químicas e concentrações de espécies potencialmente tóxicas e geradoras de ácido. Constituintes de rejeitos podem entrar no ar, na água, nos sedimentos e no solo, podendo causar morte, lesões ou problemas de saúde, além de impactar negativamente o meio ambiente e seus ecossistemas e recursos naturais. Evidentemente, é crucial que os rejeitos sejam armazenados de maneira segura e isolados do meio ambiente a longo prazo.

O descarte seguro de rejeitos é obtido em variados graus de sucesso por meio de diversos mecanismos, incluindo descarte submarino e fluvial, armazenamento em áreas úmidas, aterro, empilhamento a seco e represas. Há uma série de rejeitos abandonados ou mal geridos que são de grande preocupação, mas exigências cada vez mais rigorosas significam que os represamentos ​​são agora amplamente utilizados, particularmente por grandes operações de mineração. Essas estruturas costumam ser chamadas de instalações de armazenamento de rejeitos (TSFs) e a maioria contém lama, mas resíduos de pasta, espessados ​​e filtrados também são armazenados. A parede de represamento é normalmente construída a partir da fração de areia grossa de rejeitos, com frações mais finas depositadas no reservatório e cobertas por água para suprimir a poeira e reações geradoras de ácido. Após a construção da barragem inicial, a parede é progressivamente levantada em uma série de elevações, onde a crista se move tanto a montante e a jusante como verticalmente (linha de centro).

Talvez o maior risco para qualquer operação de mineração seja uma falha de rejeitos, devido aos subsequentes impactos ambientais, humanos, econômicos e políticos. Tais falhas de fato ocorrem e estima-se que a cada ano haja uma média de dois incidentes de rejeição reportados e dois não relatados. Uma grande falha hoje pode levar a perdas diretas e custos de ação de limpeza e de classe superiores a US$ 100 milhões, bem como danos enormes à reputação e perda de investimento. Todos esses fatores culminam em uma alta probabilidade de paralisação permanente de toda a operação (por exemplo, a catástrofe de Aznalcóllar-Los Frailes, de 1998, na Espanha). As principais causas de falhas globais são chuvas e inundações extremas, seguidas por condições estruturais e de fundação, terremotos, má gestão, infiltração e galgamento. Vários estudos sugerem que as instalações ativas, e não as inativas, estão mais suscetíveis às falhas, com a estrutura a montante mais vulnerável.

As escalas e os tipos de impactos que as falhas nos rejeitos foram exemplificadas recentemente pelos desastres de Mount Polley (British Columbia, Canadá) em 2014 e Fundão (Minas Gerais, Brasil) em 2015. Os eventos demonstraram que são necessários esforços renovados para gerenciar melhor as TSFs através do projeto, manutenção e monitoramento. Respostas rápidas a sinais de alerta são essenciais, particularmente porque a maioria das falhas, além daquelas iniciadas por terremotos ou eventos climáticos extremos, são geralmente precedidas por sinais detectáveis. Além disso, o gerenciamento de riscos deve ir além da própria TSF e incluir todas as partes interessadas expostas aos riscos de rejeitos. Operadores de minas, órgãos governamentais e não-governamentais e o público geralmente estão cientes dos riscos, mas suas abordagens para gerenciar os riscos associados podem ser fragmentadas, conflitantes e reativas. Uma nova era de gerenciamento de risco de rejeitos voltada para o futuro é, portanto, urgentemente necessária, o que envolve o engajamento de múltiplas partes interessadas construído sobre relações de confiança, transparência e inclusão.

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